यह पहले से ही दुनिया के सर्वश्रेष्ठ में से एक है

1990 के दशक की शुरुआत में दक्षिणी कैलिफ़ोर्निया में पले-बढ़े, जॉन थोरिंगटन को फ़ुटबॉल का उतना ही शौक था जितना कोई हो सकता है। उन्होंने प्रतिस्पर्धात्मक रूप से खेला – अंततः 17 साल की उम्र में मैनचेस्टर यूनाइटेड के साथ हस्ताक्षर किया – लेकिन अमेरिकी खेल परिदृश्य, टेलीविजन विकल्पों या घरेलू लीग की कमी के कारण, खेल के लिए व्यापक जुनून पैदा करना लगभग असंभव बना दिया।

“मैं उस समय के बारे में सोच रहा था जब हमने विश्व कप की मेजबानी की थी [in 1994] और वह कितना अलग था,” थोरिंगटन ने कहा। “मैंने अपने जीवन में कभी भी उच्च-स्तरीय मैच लाइव नहीं देखा था। मैं 14 साल का था जब यह यहां आया था और आपने देखा कि इसमें कितनी दिलचस्पी पैदा हुई। और फिर लीग शुरू हुई।”

मेजर लीग सॉकर का विकास अक्सर ऐसा लग सकता है कि यह कछुआ गति से आगे बढ़ रहा है, लेकिन विश्व कप के लिए कतर की तुलना में लीग कितनी दूर आ गई है, इसका बेहतर प्रतिनिधित्व कभी नहीं हुआ। दुनिया की शीर्ष पांच लीगों – इंग्लैंड, फ्रांस, जर्मनी, इटली और स्पेन – को छोड़कर – MLS में सबसे अधिक रोस्टर वाले खिलाड़ी (36) थे। यह शीर्ष पांच के बाहर किसी भी लीग की तुलना में अधिक देशों (12) द्वारा प्रतिनिधित्व किया गया था और लीग इतिहास में पहली बार, इसमें विजेता टीम में एक खिलाड़ी था: अर्जेंटीना के थियागो अल्माडा (अटलांटा यूनाइटेड)।

इसमें से कोई भी यह नहीं कह सकता है कि खेलने की क्षमता यूरोप में उच्चतम स्तर पर आ रही है, लेकिन लीग के लिए विश्व कप पर उस प्रकार का प्रभाव होने के बावजूद इसके सापेक्ष युवावस्था एक मील के पत्थर के रूप में प्रभावशाली है क्योंकि एमएलएस कभी भी पहुंच गया है।

थोरिंगटन ने कहा, “अगर आप सोचते हैं कि विश्व कप का वैश्विक फुटबॉल में क्या मतलब है, तो हर देश अपने सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ियों को चुनता है और सबसे बड़ी टीमें वहां होती हैं।” “मुझे लगता है कि यह लीग और खिलाड़ियों की संख्या के साथ-साथ एमएलएस खिलाड़ियों द्वारा प्रतिनिधित्व किए जाने वाले देशों की भागीदारी के स्तर में वृद्धि के बारे में बहुत कुछ कहता है।”

इस पर विचार करें: 14 साल की उम्र में, थोरिंगटन ने कभी भी व्यक्तिगत रूप से उच्च क्षमता वाला सॉकर मैच नहीं देखा था, एक ऐसे देश में रह रहा था जहां पेशेवर लीग नहीं थी। 43 साल की उम्र में, उन्होंने लॉस एंजिल्स, एलएएफसी में दो टीमों में से एक के सह-अध्यक्ष और महाप्रबंधक के रूप में एक एमएलएस कप मनाया, जिसमें विश्व कप में पांच खिलाड़ी शामिल थे।

टूर्नामेंट के पहले मैच के दौरान, सेबस्टियन मेंडेज़ – एलएएफसी के साथ एक बैकअप मिडफ़ील्डर, जो एक मिडसनसन व्यापार में अधिग्रहित होने के बाद – इक्वाडोर के लिए मेजबान कतर के खिलाफ शुरू हुआ और मैदान पर सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ियों में से एक था। अगले दिन, गैरेथ बेल – जिन्होंने 1958 के बाद से वेल्स की पहली विश्व कप उपस्थिति की तैयारी में मदद करने के लिए LAFC में आना चुना – ने संयुक्त राज्य अमेरिका के खिलाफ अपने देश की कप्तानी की। जबकि अमेरिका ने उस मैच में सिर्फ एक एमएलएस खिलाड़ी (नैशविले एससी के वॉकर ज़िम्मरमैन) को शुरू किया था, तीन अन्य बेंच से बाहर आ गए थे (इंटर मियामी सीएफ के डीएंड्रे येदलिन, एलएएफसी के केलीन एकोस्टा और सिएटल साउंडर्स हमलावर जॉर्डन मॉरिस)। कई अन्य या तो पहले लीग में खेले थे या एमएलएस क्लब द्वारा विकसित किए गए थे।

“यह अविश्वसनीय है। जब मैंने पहली बार लीग में शुरुआत की थी, तो निश्चित रूप से इसका इतना प्रभाव नहीं था [globally],” येदलिन ने कहा। “जब भी आप विकास देखते हैं, यह एक सकारात्मक बात है और यह बहुत तेजी से बढ़ रहा है। तो, यह दिखाता है कि MLS दुनिया की सबसे बड़ी लीगों में से एक बन रही है। अमेरिकी फुटबॉल के लिए यह बहुत अच्छी बात है।”

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अगर चीजें डिज़ाइन के अनुसार काम करती हैं, तो 2026 में जब टूर्नामेंट उत्तरी अमेरिका में वापस आएगा, तो यूएस रोस्टर पर उपस्थिति कम होगी, जिसका अर्थ है यूरोप की शीर्ष लीग में खिलाड़ियों का प्रतिशत अधिक होना। एमएलएस के दृष्टिकोण से, आशा यह है कि वे खिलाड़ी हैं जो लीग के माध्यम से मैट्रिक पास करते हैं – अकादमी स्तर से शुरू करते हैं – और एमएलएस को एक पेशेवर स्प्रिंगबोर्ड के रूप में उपयोग करते हैं। साथ ही, उम्मीद है कि क्लब तेजी से युवा विदेशी खिलाड़ियों का पीछा करेंगे जो लीग में तत्काल प्रभाव डाल सकते हैं और उन प्रदर्शनों का उपयोग अपनी राष्ट्रीय टीमों में तोड़ने के लिए कर सकते हैं।

अल्माडा, 21, इसका सबसे अच्छा उदाहरण है। छोटी उम्र से ही यह स्पष्ट था कि वह एक प्रतिभाशाली खिलाड़ी था, लेकिन अर्जेंटीना की पूर्ण राष्ट्रीय टीम के साथ उसकी शुरुआत सितंबर तक नहीं हुई थी, अटलांटा के साथ अपने पहले सीज़न के अंत के करीब।

“वर्षों पहले, ऐसा नहीं होता,” एमएलएस आयुक्त डॉन गार्बर ने कतर में ईएसपीएन को बताया। “एक राष्ट्रीय टीम के कोच कहेंगे, ‘अरे, अगर आप मेजर लीग सॉकर में खेलने जाते हैं, तो आप अब राष्ट्रीय टीम पूल का हिस्सा नहीं बनेंगे।” यह नाटकीय रूप से बदल गया है। अब हमारे पास हमारे खेल राष्ट्रीय टीमों द्वारा खोजे जा रहे हैं क्योंकि उन्होंने एमएलएस क्लब के लिए खेलने की इस सफलता को देखा है और यह कैसे उनके विकास को जारी रखता है, जिससे वे एक बेहतर खिलाड़ी बन जाते हैं जो अंततः एक बेहतर राष्ट्रीय टीम खिलाड़ी बन सकते हैं। “

गरबर कभी भी लीग के दुनिया के सर्वश्रेष्ठ लीगों में से एक बनने के दीर्घकालिक लक्ष्य से पीछे नहीं हटे हैं। यह कैसे परिभाषित किया गया है हमेशा व्याख्या के लिए थोड़ा ऊपर रहा है। वैसे भी “दुनिया में सर्वश्रेष्ठ” क्या है? यदि यह शीर्ष पांच में है, तो इसमें वर्षों — शायद दशकों — काम करना है। एक अच्छा मौका है कि ऐसा कभी नहीं होगा। यदि यह शीर्ष 10 है, तो कुछ सम्मोहक तर्क हैं कि MLS पहले से ही हो सकता है।

“यह वास्तव में कठिन है, और यहीं मैं कहता हूं कि आप गुणवत्ता को पकड़ने की कोशिश करने के लिए अलग-अलग संख्या में मेट्रिक्स का उपयोग कर सकते हैं: पैसा खर्च, सिर से सिर की प्रतियोगिताएं – यह वास्तव में मुश्किल है क्योंकि एमएलएस को वह प्रयोग नहीं मिलता है,” थोरिंगटन ने कहा . “लगभग हर व्यक्ति जो एक मजबूत लीग से आता है – और मैंने ये बातचीत की है, हमारे पास ये खिलाड़ी हैं – वे एमएलएस में आते हैं और आप उनसे बात करते हैं, चाहे वह वेन रूनी हो, चाहे वह थियरी हेनरी हो, चाहे वह हो कार्लोस वेला, इनमें से कोई भी, एमएलएस में खेलना एक आंख खोलने वाला अनुभव है।

“एमएलएस की शर्तों और हमारे यात्रा के मौसम, आर्द्रता, बाकी सभी के स्वभाव के आधार पर एक एमएलएस टीम को मापना वास्तव में कठिन है … और इसे किसी अन्य घरेलू लीग में टेलीपोर्ट करने का प्रयास करें।”

हमें 2 फरवरी को एक पेचीदा डेटा बिंदु मिलेगा, जब सिएटल साउंडर्स ऑकलैंड सिटी (न्यूजीलैंड) और अल अहली एससी (मिस्र) के विजेता के खिलाफ क्लब विश्व कप में खेलने वाला पहला एमएलएस क्लब बन जाएगा। रियल मैड्रिड के खिलाफ खेलने का मौका लेकिन फिर भी, मोरक्को में सिएटल की भागीदारी का छोटा सा नमूना आकार – उनके 2023 प्रेसीजन के बीच में – किसी भी सार्थक सबक को रोकता है।

इस गर्मी में लीग कप – लीगा एमएक्स और एमएलएस क्लबों को शामिल करने वाला एक नया विश्व कप-शैली का टूर्नामेंट – एमएलएस के लिए अपनी प्रगति को मापने का एक और मौका है। साउंडर्स ने पिछले साल CONCACAF चैंपियंस लीग जीतने के बावजूद, आम धारणा यह है कि मैक्सिकन लीग अभी भी उत्तरी अमेरिका में सर्वोच्च है। लोकप्रियता के दृष्टिकोण से, यह प्रश्न में नहीं है — लीगा एमएक्स को एमएलएस की तुलना में अमेरिका में लगातार एक बड़ा टेलीविजन दर्शक मिला है – लेकिन यह मान लेना तर्कसंगत है कि यह इस धारणा के आधार पर कई प्रशंसकों को बनाए रखता है कि यह श्रेष्ठ उत्पाद है।

जबकि लीगों के बीच एक स्वाभाविक प्रतिद्वंद्विता है जो उनकी निकटता में निहित है, यह एक सहयोग से कहीं अधिक है। 2026 विश्व कप के संयुक्त मेजबान के रूप में, अमेरिका, मैक्सिको और कनाडा के पास अगले साढ़े तीन वर्षों में खेल के लिए जितना संभव हो उतना सामूहिक उत्साह पैदा करने के लिए अविश्वसनीय प्रोत्साहन है।

“कोई भी जो संयुक्त राज्य अमेरिका, मैक्सिको या कनाडा में फुटबॉल में शामिल है, हम विश्व कप को एक उत्तर सितारा के रूप में देख रहे हैं कि हम खेल को जारी रखने के लिए अगले वर्षों में एक साथ काम कर सकते हैं ताकि जब विश्व कप यहां हम खेल को विकसित करने में मदद करने के लिए लगभग रॉकेट ईंधन के रूप में इसका उपयोग करने में सक्षम होंगे,” गार्बर ने कहा।